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Infertilité et hémochromatose

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Si elle n'est pas corrigée, l'hémochromatose peut provoquer une infertilité chez les hommes et les femmes.

Jupiterimages / Creatas / Getty Images

Votre corps a besoin de fer alimentaire pour de nombreuses réactions biochimiques essentielles à la vie. Mais lorsque vous stockez trop de fer, l'excès peut s'accumuler dans vos tissus et vos organes, nuisant ainsi à leur fonction. L'hémochromatose est le trouble de stockage du fer le plus courant. Il s'agit d'une affection héréditaire qui, si elle n'est pas corrigée, peut entraîner des problèmes potentiellement graves, notamment l'infertilité.

Hémochromatose

L'hémochromatose apparaît généralement à l'âge moyen, bien que les symptômes puissent apparaître à tout moment. Environ un million d'Américains sont atteints de ce trouble, qui est généralement causé par une mutation héréditaire qui modifie la façon dont le corps absorbe le fer. La mutation est dite récessive car vous ne développez la condition que si vous héritez de deux copies, une de chaque parent. Également connue sous le nom de surcharge en fer ou de maladie du stockage du fer, l'hémochromatose augmente la quantité de fer absorbée par les aliments. Normalement, les cellules intestinales n'absorbent que la quantité de fer nécessaire pour remplacer ce que vous perdez chaque jour, généralement entre 1 et 2 milligrammes. Une hormone appelée hepcidine, fabriquée par les cellules du foie, régule l’absorption du fer. Étant donné que le corps ne dispose d'aucun moyen efficace pour se débarrasser de l'excès de fer, l'hepcidine est importante pour empêcher l'absorption d'une trop grande quantité de fer. Dans l'hémochromatose, l'excès de fer s'accumule dans les tissus et les organes, où il peut causer de nombreux problèmes. Sa cause exacte n'est pas tout à fait claire, mais implique probablement une erreur dans la production d'hepcidine qui permet une absorption continue et non régulée du fer dans les aliments.

Infertilité

L'hémochromatose peut entraîner l'infertilité chez les hommes et les femmes si elle n'est pas corrigée pendant un certain temps. Dans les deux sexes, une partie du cerveau appelée hypothalamus régule la production d'hormones pituitaires essentielles à la fonction de reproduction. Ces hormones, appelées LH et FSH, sont fabriquées chez l'homme et la femme. Ils contrôlent le cycle menstruel, la production d'hormones et l'ovulation chez les femmes, ainsi que le développement du sperme et la production de testostérone chez les hommes. Dans l'hémochromatose, un excès de fer peut s'accumuler dans l'hypothalamus ou l'hypophyse, et parfois aux deux endroits. Le fer endommage les cellules dans ces régions, la production de LH et de FSH ralentit ou s'arrête, et les testicules ou les ovaires cessent de fonctionner, ce qui s'appelle l'hypogonadisme. Si l’hémochromatose se développe chez un enfant ou un adolescent, elle peut provoquer un échec du développement sexuel à la puberté. Chez les adultes, une femme peut cesser d'ovuler et d'avoir ses règles, et un homme peut avoir une faible teneur en testostérone et produire peu de sperme. Les deux sexes peuvent également connaître une diminution de la libido, ou de la libido, en raison de la diminution de la production d'hormones sexuelles, et les femmes atteintes du désordre peuvent entrer dans la ménopause particulièrement tôt.

Autres symptômes

À ses débuts, l'hémochromatose ne provoque souvent aucun symptôme évident. Cependant, les dépôts de fer dans les articulations peuvent éventuellement causer de l'arthrite et des douleurs articulaires, et des problèmes cardiovasculaires peuvent se développer en raison des dépôts de fer dans le cœur et les vaisseaux sanguins. Le fer stocké dans le pancréas, qui sécrète de l'insuline, pourrait éventuellement causer le diabète, et un excès de fer dans le foie peut augmenter le risque de maladie du foie, telle que la cirrhose. Dans les cas graves, la couleur de la peau peut prendre une teinte bronze à cause des dépôts de fer dans certaines parties de la peau. Si l'hémochromatose reste non traitée pendant de nombreuses années, elle peut provoquer des lésions des organes et des systèmes du corps qui menacent le pronostic vital.

Traitement et perspectives

Un médecin peut généralement traiter efficacement l’hémochromatose une fois que celle-ci est reconnue, généralement avec un programme de prélèvement de sang répété, car les globules rouges sont les principaux lieux de stockage du fer. Dans certains cas, un médecin peut vous prescrire un médicament pour réduire l’épuisement du fer. Selon la durée et la gravité de la maladie, ramener les réserves de fer à la normale peut prendre plusieurs mois, voire un an. Une fois atteint, un programme de prélèvement sanguin régulier permet souvent de maintenir des niveaux de fer sains. De nombreux problèmes liés à l’hémochromatose peuvent s’améliorer après le début du traitement. Celles-ci incluent la stérilité, en particulier si elle est débutée tôt dans l'évolution de la maladie, avant que l'hypophyse ne soit gravement endommagée. Dans certains cas, un médecin peut également recommander des suppléments d'hormones pour améliorer la fertilité. Si vous avez des antécédents familiaux d'hémochromatose, discutez-en en détail avec votre médecin pour déterminer la meilleure marche à suivre pour vous.